“圣诞赛程”更官方的称呼,是“节礼日赛程”。节礼日是圣诞节后第2天庆祝的节日,起源于英国,现在已经成为各大英联邦国家共同庆祝的一个节日。传统意义上来讲,节礼日是指每年的12月26日。

节礼日作为公众假期,自古以来便习惯在这天安排各类体育活动,而足球运动作为英国最受欢迎的运动同样不能免俗。赛马、板球等运动同样会被安排在这一天进行。1888-1989赛季,这是英格兰足球联赛诞生的初期,那一年普雷斯顿5-0战胜了德比郡,成为了被安排在节礼日进行的第1场联赛,从此以后这一习惯广为流传。

按照常理,圣诞节期间,人们喜欢围坐在一起吃饭、听女王陛下的讲话等等活动。但事实并非如此,直到上世纪50年代,人们还可以在圣诞节当天于电视机上看到足球比赛直播。而在电视机出现之前,人们也会在观看当地民众组织的庆典活动之后脱掉冬季繁琐厚重的衣物跑向球场,踢一场酣畅淋漓的比赛来为节日助兴。而且在第2天通常还会安排比赛。但这一切在50年代后期发生了改变,英国国民对于体育运动方面的兴趣逐渐下降。1957年,英格兰队最后一次在圣诞节当天进行比赛,从此新年的足球比赛全部转移到了节礼日当天。

英超联赛创立之后,由于英格兰国内赛事种类较多,再加上为了追求话题性,节礼日大战也就成了一道独特的风景线。按照规律,这一天的比赛不会安排类似曼市德比这样火药味浓厚的比赛。其次,考虑到节假日期间很有可能居家出动前往客场观战,所以会尽量让2支距离较近的球队交手。

由于英超球队普遍要比其他三大联赛球队多踢一个联赛杯,而联赛杯和足总杯往往集中在12月末至来年2月初,其间还要见缝插针地保障联赛顺利进行,故而节礼日基本成为英超球队魔鬼赛程的开端。仅以本赛季的热刺为例,在周日6:2击败埃弗顿后,他们两天后就将在节礼日迎战伯恩茅斯。29日,热刺又将在主场迎战狼队,元旦当天热刺将作客卡迪夫城。1月4日,热刺将在足总杯中做客特兰米尔……短短13天内,波切蒂诺的球队要踢5场比赛,且不乏主场——客场——主场的往复折腾,他们注定将成为本赛季节礼日期间最为疲惫的球队。更加不幸的是,届时孙兴慜将前往阿联酋出战亚洲杯,而奥里耶、戴尔、万亚马、登贝莱、维尔通亨都有伤在身,今夏零引援的热刺,只能以残阵自力更生。

在圣诞魔鬼赛程中,利物浦的赛程是最有利的,红军将有13天的休息时间,曼城则有11天,曼联、阿森纳、切尔西都是10天。热刺是最少的,只有8天休息时间,埃弗顿是第二少的,9天时间。但至少一次的一周双赛,以及三场起的赛事负担,相比于享受圣诞假期或冬歇期的西甲、意甲、德甲和法甲,都格外辛劳。

节礼日赛程紧密,自然也成为英超争冠的分水岭:回顾近10年英超联赛,有7次的半程冠军最终都获得了联赛冠军,例外的只有三次,分别是2008-2009赛季,半程冠军是利物浦,最后夺冠的是曼联;2013-2014赛季,半程冠军是利物浦,最后曼城夺冠;2015-2016赛季,半程冠军是阿森纳,最后莱斯特城夺冠。其中最典型的因节礼日魔鬼赛程而导致冠军旁落的,依旧是悲情的阿森纳。

2015-16赛季,前半程12胜3平4负的阿森纳,虽然在节礼日当天0:4惨败于南安普顿,但这一天严格意义上还算前半程,线反超利物浦的情况下,被乔·艾伦终场绝平,此后他们做客不列颠尼亚被斯托克城逼成白卷,回到主场又1球不敌同城死敌切尔西,伴随着2月2日再度被苦主南安普顿逼平,4轮不胜的枪手,积分榜的优势就此被蚕食殆尽。而同期,从1月13日客场1:0强取热刺开始,直至2月6日客场3:1击落曼城,5轮英超拿下13分的狐狸城就此完成逆袭,也使得枪手该赛季对英超黑马冠军的双杀,变得毫无意义。

而这个功败垂成的赛季,也是枪手迄今最后一次跻身联赛前四,自此之后两年,分别只取得英超第5和第6的阿森纳,就此阔别欧冠赛场,本赛季埃梅里带队虽然有复苏迹象,但容错率极低的前四之争依然困难重重。说2015-16赛季的圣诞魔鬼赛程,改变了阿森纳乃至英超欧冠战区的格局,也并不为过。

印象最深的是0607赛季,切尔西和曼联争冠,圣诞赛程前切尔西紧咬曼联,双方差距不超过三分,不过曼联净胜球远超切尔西,弗格森也说没准到赛季结束曼联就靠这净胜球优势拿冠军,然后圣诞赛程开始,切尔西因特里缺战后防实力大损三连平收场,然后一下被曼联拉开差距最终没能实现英超三连冠。

值得一提的是,那赛季切尔西和曼联联赛欧冠足总杯三线对战到最后,结果是曼联英超夺冠,切尔西足总杯夺冠,欧冠双方都止步四强,一个缺兵少将最后被战略性放弃联赛的米兰干脆利落击败,一个点球大战最后在轮盘赌中输给利物浦,看了那么多年英超也就那年比较少见两支球队三条战线都能互相死磕到最后的

知道年年被耍梗的阿森纳吗?以前有很多次,阿森纳在圣诞赛程前还是处于争冠序列的。

“圣诞赛程”强度不大,仍然是正常的一周双赛。每年11月的国家队比赛日结束后,11月24日左右大家回归俱乐部,首先是一轮英超联赛,再是欧战小组赛第5轮,接下来依次是英超、英超、英超、欧战小组赛第6轮、英超、联赛杯1/4决赛、英超、英超、英超(此时一般是岁末年初左右)、英超、足总杯第3轮(每年在1月第一个完整周的周末,英超和英冠球队从本轮开始参赛)、联赛杯半决赛首回合、英超、英超、英超、联赛杯半决赛次回合、英超。斜体为周末进行的比赛。这个一周双赛的比赛节奏与赛季中其他时间是一致的。

“圣诞赛程”之所以会影响联赛走势,是因为这是连续的英超赛事,比赛场次多,影响当然就大了。赛季中其他时间,联赛总是穿插在各种杯赛中间进行的。只有这个时间,会有连续踢4轮英超。由于国内杯赛形同鸡肋,某些球队总是战略放弃,而欧战要么提前出线了,要么提前放弃了,要么在小组赛踢欧洲弱旅,从而事实上变成周中休息。而这段时间连续的英超联赛,他们必须上主力,如果不进行轮换,主力球员就会由于连续一周双赛而疲劳。对于板凳厚度差的中游球队和伪豪门来说,这段时间自然就成为他们很难过的“圣诞火车”。

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